El calor del verano y la falta de mantenimiento y control en algunos sistemas de agua y refrigeración propician la aparición de una bacteria, la legionella, que origina la enfermedad denominada legionelosis que tiene dos manifestaciones: neumonía, también conocida como Enfermedad del Legionario, y fiebre. de Pontiac, un síndrome febril agudo.

Fotografía de archivo de cómo reacciona una muestra cuando da positivo en legionela. EFE/Javier Belver

Un brote en Cáceres con al menos dos muertes y 1 decena de afectados pone en la actualidad a la legionelosis, una enfermedad ambiental que presenta variaciones en cuanto a su gravedad, desde afecciones leves con febre hasta neumonías que pueden ser mortales.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), estas son las principales características de esta enfermedad que está presente prácticamente en todo el mundo.

Orígenes

Tiene su origen en la bacteria Legionella pneumophila que se describió por primera vez en 1977, como causa de un brote de neumonía registrado el año anterior en un centro de convenciones en Estados Unidos.

Esta bacteria y otras especies afines suelen encontrarse en lagos, ríos, arroyos, aguas termales y otros sistemas hídricos.

Brotes

Se asocia a brotes relacionados con sistemas de agua artificial mal mantenidos, en particular torres de refrigeración o condensadores de evaporación utilizados en sistemas de refrigeración y aire acondicionado industrial, sistemas de agua fría y caliente en edificios públicos y privados e instalaciones de hidromasaje.

Por eso es especialmente peligroso en lugares como hospitales, con personas vulnerables, u hoteles, con alta concentración de público.

Transmisión

La forma más frecuente de transmisión de Legionella es la inhalación de aerosoles contaminados de torres de refrigeración de aire acondicionado, sistemas de agua fría y caliente, humidificadores e instalaciones de hidromasaje.

La infección también puede ocurrir por aspiración de agua o hielo contaminado, sobre todo en pacientes hospitalizados vulnerables, o por exposición del recién nacido durante los partos en el agua.

Sin transmisión directa de persona a persona.

Incubación de legionelosis

La legionelosis tiene un periodo de incubación de 2 a 10 días (aunque en algunos brotes se han registrado periodos de hasta 16 días) en el caso de la neumonía y de unas horas hasta 48 horas en el caso de la Fiebre de Pontiac.

Síntomas

  • La forma no pneumónica (Fiebre de Pontiac) es una enfermedad aguda de resolución espontánea que se manifiesta con similares a los de la queja y remite generalmente al cabo de 2 a 5 días. Los síntomas principales son fiebre, escalofríos, dolor de cabeza, malestar general y dolores musculares. No se suele asociar la muerte a este tipo de infección.
  • La enfermedad del legionario, la neumonía, cursa inicialmente con fiebre, pérdida de apetito, cefalea, malastar general y letargo. Algunos pacientes también refieren dolor muscular, diarrea y confusión.

Tratamiento de la legionelosis

Actualmente, no hay ninguna vacuna disponible contra la legionelosis.

La Fiebre de Pontiac es autolimitada y no requiere intervención médica, ni siquiera antibióticos.

La Enfermedad del Legionario o pneumonia necesita siempre tratamiento antibiótico una vez que se ha establecido el diagnostico.

legionelosis
Instalación de aire acondicionado. EFE/Israel Sánchez

Prevención

La amenaza que la legionelosis supo para la salud pública puede ser controlada por las autoridades responsables de la seguridad de las edificaciones o de los sistemas de abastecimiento de agua a través de la aplicación de garantía de la salubridad del agua.

La prevención de la legionelosis depende de la aplicación de medidas de control que minimicen la proliferación de Legionella y la difusión de aerosoles, según la OMS.

Estas medidas incluyen un buen mantenimiento de las instalaciones y aparatos, en particular median su limpieza y desinfección systémicas, y la aplicación de otras medidas físicas (térmicas) o químicas (biocidas) para limitar al máximo la proliferación.

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