El cólera, una enfermedad diarreica aguda causada por la ingestión de alimentos o agua contaminados con la bacteria Vibrio cholerae, está afectando a muchos de los países más vulnerables del mundo. En 2022, al menos 30 han sufrido brotes de esta enfermedad infecciosa debido a condiciones específicas de cada uno de ellos, no a causa de un gran brote epidémico que afecte en su conjunto.

Naomi y su hijo Alexis consultan síntomas de cólera en el centro de salud de Kanyaruchinya, en la República Democrática del Congo. Michel Lunanga/MSF

Médicos sin Fronteras (MSF), en un informe del balance de 2022, especifica que hay países en el mundo donde también se dan enfermedades similares al cólera, a menudo llamadas «diarrea acuosa aguda», aunque sea cólera en realidad.

Esta organización médica especifica que no existen fuentes públicas y oficiales que enumeren todos los países en los que ha habido cólera en 2022 y que las estimaciones más fiables proceden de un estudio de 2015, que calcula que hay entre 1,5 y 4 millones de casos al. año.

Los estudios posteriores son menos sólidos de cara a las estadísticas porque incluyen los datos de la gran epidemia de Yemen, que alteran todas las medias anuales. Esta epidemia, considerada la mayor de la historia por la Organización Mundial de la Salud, provocó casi 4.000 muertos y dejó un récord de 2,5 millones de casos declarados desde 2016 hasta 2021.

Un total de 69 países se consideran endémicos con respecto al cólera. Todos los países con altas tasas de incidencia se encuentran en África subsahariana, con las notables excepciones de Haití y República Dominicana.

¿Qué es el cólera?

El cólera es una enfermedad causada por bacterias que infectan los intestinos a través de la ingestión de agua o alimentos contaminados. Las bacterias causan diarrea muy grave y, a veces, vómitos. La diarrea puede llegar a ser tan aguda como para provocar que una persona se deshidrate rapidamente y muera en cuestion de horas.

Los síntomas pueden tardar en aparecer entre 12 horas y cinco días. Sin embargo, la mayoría de las personas que se contagian permanecen asintomáticas. Y de aquellas que lo desarrollan, la mayoria son casos leves y solo una minoria seran casos graves, informa Medicos Sin Fronteras.

La diarrea de los enfermos de cólera contiene muchas bacterias del cólera. Si las aguas residuales con bacterias del cólera contaminan de algún modo el agua potable, algo que puede ocurrir con bastante facilidad, los brotes de cólera pueden propagarse con extrema rapidez.

El cólera es fácil de tratar, con rehidratación oral para la mayoría de los pacientes y rehidratación intravenosa para los casos más graves.

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Centro de tratamiento del cólera de Médicos Sin Fronteras en República Democrática del Congo. MSF/Michel Lunanga

Los factores de riesgo

El principal factor de riesgo está relacionado con la falta de acceso al agua potable y el tratamiento inadecuado de las aguas residuales que contribuye a ello:

  • Crisis políticas y/o militares prolongadas: pueden provocar una falta de mantenimiento de las infraestructuras de agua potable y/o alcantarillado. Es el caso actual de países como Haití, Somalia y Siria.
  • Causas relacionadas con factores climáticos y agravados por la emergencia climática actual: El calor y la sequía pueden reducir la cantidad de agua potable, haciendo que la población tenga que recurrir al consumo de agua procedente de fuentes no seguras. En 2022, países como Somalia, Kenia y Etiopía sufrirán severas sequías. Por otro lado, las inundaciones pueden facilitar la propagación de la bacteria en fuentes de agua que antes eran seguras. Sudán del Sur y Nigeria, primero enfrentaron severas sequías y luego severas inundaciones.
  • Desplazamientos de población: Los refugiados y los desplazados internos a menudo se ven obligados a permanecer en lugares donde no hay suficiente acceso a agua potable, y las autoridades no suelen invertir en infraestructuras adecuadas de agua y residuos en los campos de refugiados. Este año hubo brotes de cólera en campos de refugiados en Líbano, Somalia y Nigeria.

Retos frente al cholera en el mundo

  • Acceso a tratamiento temprano de rehidratación: esencial para la supervivencia de los casos graves. Si se trata a tiempo, más del 99% de los pacientes sobreviven a la enfermedad y no tienen secuelas. En países en conflicto la atención descentralizada o el trasloco de estos a centros de tratamiento puede estar muy limitado por las situaciones de alta inseguridad para pacientes, equipos sanitarios y ambulancias.
  • Prevención: proporcarin agua potable limpia y procesar correctamente las aguas residuales son las primeras medidas que tienen que ponerse en marcha para evitar que las personas se contagien. También existe una vacuna contra el cólera que ofrece una buena protección.
  • Declarar la enfermedad: A veces los Gobiernos no quieren declarar oficialmente los brotes de cólera, a menudo por razones políticas y económicas. Esto hace que sea muy difícil informar adecuadamente a la población sobre cómo se puede proteger y es imposible realizar vacunaciones contra el cólera en estos países.
  • Retos logísticos: La creación de centros de tratamiento del cólera requiere de muchos suministros, al igual que los proyectos de agua y saneamiento. En lugares inseguros o de difícil acceso, esto supone una enorme limitación.
  • Escasez de vacunas: el enorme número de brotes que ha habido este año hace que todo resulte más difícil aún. Ya hay escasez de vacunas contra el cólera y hay dificultades para el suministro de otros materiales esenciales, como el líquido para la rehidratación intravenosa.

Situación de vacunación

Actualmente hay tres vacunas contra el cólera validadas por la OMS. Por razones prácticas, solo dos de ellos se utilizan para la vacunación masiva: Shanchol y Euvichol (de Euvichol-Plus).

Según el informe de MSF, básicamente son el mismo producto fabricado por diferentes empresas, pero «el fabricante de Shanchol ha decidido interrumpir su producción».

Aunque se están desarrollando más vacunas, esta reducción de la producción podría provocar una escasez mundial de vacunas contra el cólera en un futuro próximo.

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Médicos Sin Fronteras vacunan contra el cólera en una escuela de Arsal, Valle de Bekaa, Libano. MSF/Carmen Yachouchi

La vacuna puede administrarse a todas las personas mayores de un año, incluidas las embarazadas y personas inmunodeprimidas. Sin embargo, es claramente menos eficaz para los niños menores de 5 años

Los sueros se administran por vía oral, lo que resulta muy práctico para la vacunación masiva. Puede ser muy rápido y no se necesita médico personal para administrar la vacuna.

Oficialmente, la vacunación requiere 2 dosis con un mínimo de dos semanas entre ellas, pero hay cierto grado de protección después de la primera dosis.

MSF insiste en que la vacunación preventiva es solo un pilar de la enfermedad contra esta enfermedad, es barata y eficaz, pero debe ir acompañada de medidas como la mejora de los sistemas de saneamiento.

El trabajo de MSF

Actualmente MSF tiene programas contra el cólera en diez países del mundo: Kenia, Etiopía, Somalia, Camerún, Nigeria, Haití, Líbano, Siria y Malawi.

Los equipos se dedican a la prevención del cólera: hacen promoción de la salud, obras de agua y saneamiento y vacunación contra el cólera.

Para los pacientes moderados o leves que no necesitan quedarse ingresados ​​se montan puntos de rehidratación oral. También ponen en marcha y gestionan unidades de tratamiento de cólera, de unas 20-30 camas, para tratar a los pacientes en los centros médicos.

Asimismo, Médicos sin Fronteras ha creado centros de tratamiento de cólera más grandes y separados de los centros médicos en los que se puede ingresar simultáneamente a cientos de pacientes con cólera.

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